Com cerca de 7,7 milhões de quilómetros quadrados, a Austrália é o menor continente da Terra. Na verdade, é mais próximo do tamanho da Gronelândia do que é para a América do Sul. Mas, isto faz com que a Austrália seja considerada um ilha assim como a Gronelândia?

Embora a Austrália seja por vezes designada como “continente insular”, a maioria dos geógrafos considera que as ilhas e os continentes são fenómenos distintos. Segundo a Britannic, uma ilha corresponde a uma massa de terra que é “inteiramente cercada por água” e também “menor que um continente”. Por esta definição, a Austrália não pode ser uma ilha porque já é um continente.

Australia

Mas nesse caso, qual é a diferença entre Austrália e a Gronelândia? Porque é que a Gronelândia não é considerada um continente em vez de apenas a maior ilha do mundo? Infelizmente, não há uma definição científica rigorosa de um continente. Mas existem alguns critérios que são comumente utilizados para distinguir um continente de outro.

Primeiro, há uma distinção geológica. Enquanto a Austrália e a maior parte da Ásia estão situadas em placas tectónicas distintas, a Gronelândia compartilha uma placa tectónica com a América do Norte.

Em segundo lugar, há uma distinção biológica. Embora uma grande percentagem de espécies de plantas e animais da Austrália não possa ser encontrada em nenhum outro lugar do mundo, menos espécies da Gronelândia são únicas.

Terceiro, há uma distinção antropológica. Os australianos indígenas (aborígines) estão limitados à Austrália continental e as suas ilhas vizinhas, enquanto os indígenas da Gronelândia pertencem a um grupo de povos (os Inuit) encontrado em todo o Ártico, incluindo partes do Canadá, Estados Unidos e Rússia.

Embora cada um desses critérios possa não ser suficiente por si só – por exemplo, a Europa e a Ásia também compartilham uma placa tectónica, mas geralmente são considerados continentes separados por razões culturais – juntos formam um compreensão geral do que se qualifica como um continente.

Claro, há também a questão básica do tamanho. A Austrália é quase quatro vezes maior que a Gronelândia. Se eles estivessem muito mais próximos em tamanho de área, a Gronelândia poderia preencher mais um dos requisitos necessários para o status de continente (e Austrália para o status de ilha).

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